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Prima delle palestre, alcuni si esercitavano qui a lume di candela

La targa fuori dall’edificio bianco e blu nel Mohammad Ali Park nel centro di Calcutta recita Jitendra Byayam Mandir. Ciao è bengalese per l’esercizio fisico. “Questo posto prende il nome dal suo fondatore, il capitano Jitendra Nath Banerjea”, dice Mohammad Asgar, segretario della All Bengal Physical Culture Association, l’organizzazione responsabile della palestra del vecchio mondo.

Comprendiamo che per quanto riguarda questo posto, Asgar è una figura chiave. Tutti qui intorno lo chiamano Sanu Bhai. Sembrando piuttosto soddisfatto, ci dice: “Il capitano era una delle guardie del corpo della regina Vittoria”. Siamo tutti orecchie, vogliamo saperne di più, ma sull’uomo non può dirci altro. Non può nemmeno indirizzarci a nessuno che conosca i dettagli. Dopo un po’ ci arrendiamo.

Tuttavia, continua con la sua narrazione. Il succo è questo. L’intento principale del capitano Banerjea era quello di costruire un luogo in cui i giovani, in particolare gli studenti, potessero lavorare sulla loro forma fisica mentre sviluppavano le loro abilità intellettuali. Dice Asgar: “Negli anni ’30 non c’era il concetto di palestra, quando è stato costruito questo posto. Questa stanza aveva solo una candela tremolante quando le persone si esercitavano”. E come fa a saperlo? Dai suoi anziani e dai loro anziani. È membro di questa pittoresca istituzione da 25 anni. Quando si era unito, il canone mensile era di Rs 2; ora sono Rs 100.

La sala allungata non è molto ben illuminata anche adesso. C’è solo un fan, anche quello nell’angolo più lontano. “Non ti servono”, ci dice Asgar. “Quando apriamo tutte le finestre, è abbastanza arioso. Inoltre, lo scopo principale è fare esercizio.” Alla luce bianca, il luogo con le sue attrezzature antiche e gli arredi spartani sembra uscito da un vecchio film o da un libro. Ci sono solide panche di legno su cui riposarsi, anelli per la ginnastica, carrucole, mattoni per le gambe, manubri del tipo vecchio stile.

Un uomo, un Vinod Shaw di Sealdah, sta facendo degli addominali. “Un amico che sta vicino a Bari Masjid mi ha consigliato questo posto. Non costa molto e anche noi otteniamo un allenamento adeguato”, dice, camminando verso la panca. “Il capitano Banerjea li ha fatti fare”, dice Asgar indicando un paio di piastre di ferro per la panca. Infatti, sul bordo esterno del piatto in inglese è inciso il seguente “ABPCA, Capt JN Banerjea”. Ci sono 11 specchi a figura intera per la postura, per mantenere l’equilibrio e per l’automotivazione, ci viene detto.

Una stretta rampa di scale conduce al primo piano, che ha un ufficio per lo più chiuso e un’area che può essere meglio descritta come una galleria allungata. La galleria si affaccia sulla sala al piano terra, ma il suo scopo più ampio nello schema delle cose del Capitano era quello di fungere da pista da corsa al coperto.

In un angolo c’è una rastrelliera di legno con un mucchio ordinato di scarpe sportive di diverse dimensioni. “Per quei membri [there are 80 in all] chi non può permetterselo”, dice Asgar. Ci dice che coloro che sono membri da decenni sono generalmente esenti. Anche gli studenti poveri vengono accolti gratuitamente. “Dopo tutto, questo è meglio di qualsiasi altro tipo di dipendenza, ” dice Asgar. Da lui apprendiamo che il luogo era frequentato da Monotosh Roy, il primo asiatico a ricevere il titolo di Mr Universe nel 1951.

Mentre usciamo da Byayam Mandir, Asgar si ferma e indica una fotografia in bianco e nero in alto sul muro, sopra la porta. “Vi presento il capitano Banerjea”, dice con uno svolazzo. Alziamo lo sguardo e vediamo un uomo anziano, nudo, muscoloso, con indosso un dhoti attaccato fino alle ginocchia, che ci fissa. È seduto dritto dritto, le mani sulle ginocchia e la sua espressione è difficile da leggere.

Sotto, Rohit Singh, 17 anni, si sta riprendendo. Ha due mattoni sotto ogni palmo. Ci fermiamo a parlargli dopo che ci siamo congedati da Asgar. Si scopre che lo studente di classe XII è entrato in palestra di recente. Gli chiediamo se sa dell’uomo che ha fondato il posto, il capitano Banerjea, la guardia del corpo della regina.

Lui rispose, “Unse maine zyada baat nahi ki. Woh wahin baithte hai na,” e indica solennemente la scrivania dove siede Asgar.

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